En varias listas de correo sobre la pandemia de COVID-19, he visto varias discusiones sobre la ‘teoría de sistemas complejos’ como una forma de entender cómo está ocurriendo la pandemia en diferentes lugares. Específicamente, ¿por qué Japón y Hong Kong no han experimentado una explosión en los casos, incluso si sus gobiernos reaccionaron mal a la crisis? El argumento es que algunos sistemas son intrínsecamente difíciles de modelar. Hay demasiadas causas y demasiados efectos que interactúan de formas que son difíciles de predecir o incluso comprender.

Qué significa eso? Los «sistemas complejos» siempre han dado, al menos para mí, implicaciones de los sistemas de ecuaciones diferenciales no lineales, procesos caóticos y similares. Piensa en los movimientos de uno péndulo doble. No negaría que hay una serie compleja de relaciones matemáticas detrás de la propagación de la pandemia. Pero el punto de la discusión es que no conocemos esas relaciones, y descubrirlas es un proceso lento y difícil.

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Tan atractivo como puede ser pensar en sistemas complejos, no estoy convencido de que este sea el mejor enfoque. Siempre me han atraído las afirmaciones basadas en una combinación de efectos menores, que están distribuidos aleatoriamente (en una primera aproximación). Esa parece una forma mucho más útil y fructífera de pensar en los resultados que vemos en diferentes países.

¿Qué pasaría si pensáramos de esta manera? Hay una gran cantidad de factores que pueden o no tener un efecto. Para la pandemia, esa lista de factores podría verse así:

  • Usar máscaras
  • Abstinencia social
  • HVAC (calefacción, ventilación y aire acondicionado).
  • Cohesión social; importancia del grupo social para el individuo
  • Sistema de salud eficaz
  • Temperatura
  • Exposición a la luz solar.
  • El idioma que hablas (El japonés claramente requiere menos exhalación)
  • La contaminación del aire
  • Obesidad
  • Diabetes
  • Cardiopatía
  • Calidad de los informes.
  • Calidad de las pruebas
  • Factores genéticos
  • Virulencia de varias cepas de virus.
  • Densidad de la vivienda
  • Congestión en los sistemas de transporte público.
  • Capacidad de los ciudadanos para organizarse

Tienes la idea; esta lista podría continuar fácilmente, posiblemente incluyendo cientos de factores que influyen en la propagación de la enfermedad, la susceptibilidad individual y la mortalidad. Algunos son importantes; algunos son indudablemente ciencia falsa; algunos son simplemente raros; y algunos pueden no ser más que conjeturas educadas.

Podemos considerar que estos factores se distribuyen aleatoriamente, aunque pueden no ser reales. En algunos países se suman para minimizar la difusión, y en otros ocurrirá lo contrario. No puede controlar o incluso medir varios de estos factores. Pero dado que los consideramos arbitrarios, el hecho de que Hong Kong tuvo un brote relativamente menor que parece haber sido controlado rápidamente significa que varios factores que limitan su propagación estaban presentes y sumados. El siguiente paso es descubrir cuáles son los factores en los mejores y peores casos.

Entonces, cuando miramos a Japón, vemos una sociedad en la que es normal que las personas enfermas usen máscaras; Es solo decencia. Usar máscaras como medida profiláctica no es el gran salto cultural que ha dado en los Estados Unidos. También vemos una sociedad en la que la obesidad es relativamente rara, especialmente en comparación con los Estados Unidos (el nación más obesa del mundo) Y Japón es un país donde la atención médica es gratuita para todos los ciudadanos, nuevamente, a diferencia de los EE. UU., Donde una enfermedad grave puede llevar fácilmente a la bancarrota, especialmente si el desempleo (y la cantidad de personas sin seguro) se dispara. El punto no es que las máscaras, los hospitales o lo que sea sea una especie de ‘bala de plata’ que haga que el problema desaparezca, aunque indudablemente hemos infravalorado todas estas cosas en los Estados Unidos. Tampoco puede corregir la obesidad, la diabetes o el aire acondicionado tan rápido como puede repartir máscaras. Pero si cada uno de estos factores hace una pequeña contribución, y si todas esas pequeñas contribuciones se alinean en algunos lugares, tienen un gran efecto. Juntos pueden ser mucho más importantes que la respuesta de un gobierno. Y podríamos sospechar que algunos de estos factores ‘menores’, como usar máscaras, no son tan pequeños.

Hong Kong es un lugar muy fascinante. Como Zeynep Tufekci argumenta El océano AtlánticoLos residentes de Hong Kong, a pesar de su gobierno, podrían organizar una respuesta ellos mismos. Esa habilidad, sin duda, proviene de los disturbios y las manifestaciones del año pasado. Y la autoorganización, sin duda, surge de un sentido de cohesión social y responsabilidad que los Estados Unidos han renunciado en gran medida, si es que alguna vez lo hicieron. (¿Veremos en una pandemia futura ese efecto protegiendo a las comunidades que actualmente protestan contra la brutalidad policial de los Estados Unidos? Vale la pena señalar que, al menos en las protestas que he visto, una cantidad asombrosa de personas usaban máscaras faciales. Y no hubo una ola de casos de COVID-19 que pueden atribuirse a las protestas).

Lo más interesante es que la capacidad de autoorganizarse probablemente no hubiera estado en muchas listas antes del artículo de Tufekci. En la universidad, un profesor con el que trabajé me contó su frustración con un proyecto de defensa en el que estaba trabajando. Se le pidió que evaluara la probabilidad de un ataque contra una instalación nuclear. Su respuesta fue: «Podemos evaluar todos los escenarios en su lista, y las posibilidades son muy escasas. Pero todo lo que me dice es que si tiene un escenario eliminado de su lista, probablemente lo abrumará todo. Es fácil superar una probabilidad de .00001. «Cisnes negros hace 40 años. Excepto en el caso de Hong Kong, no son negros; son dorados.

Eso nos lleva de vuelta al punto: comprender la pandemia de COVID-19 tiene menos que ver con sistemas complejos que comprender factores distribuidos al azar, incluidos algunos que pueden sorprendernos. Cuando vemos un grupo de factores que conducen a un buen resultado, sabemos qué hacer: entregar máscaras, brindar atención médica, promover la idea de que las personas son responsables entre sí, permitir la acción espontánea y destetar (para mitigar la próxima pandemia) Una sociedad alejada de su dependencia del azúcar.

En este punto, hemos hecho observaciones y aprendido a actuar de manera efectiva. Eso se está volviendo cada vez más claro usar máscaras es clave para poner fin a una pandemia; y esa autoorganización puede jugar un papel decisivo oposición del gobierno a hacer cumplir el uso de máscaras. Eso no quiere decir que no debamos entender los otros puntos: la influencia de HVAC, la virulencia de diferentes patógenos, la respuesta de diferentes sistemas inmunes, etc. Tampoco significa que no debamos tratar de entender el sistema en toda su complejidad. Esto puede ser necesario para desarrollar un tratamiento efectivo. Pero no necesita comprender el complejo sistema para desarrollar una respuesta efectiva a una crisis.

Ahora da un paso atrás y piensa en aplicar estas ideas a otros temas. ¿Qué pasa con el resurgimiento del racismo y los neonazisim en los Estados Unidos? Para ser claros, nunca se habían ido. Pero al igual que con COVID-19, debemos comprender las fuerzas que suprimirán los brotes. El racismo ha sido manipulado durante cientos de años y está profundamente arraigado en muchas de nuestras instituciones. Como con cualquier enfermedad, ¿cuáles son las fuerzas que la causan y cuáles son las acciones que la desactivan?

¿Qué pasa con la economía? ¿Cuáles son las fuerzas, las muchas fuerzas pequeñas, que nos están alejando del borde mientras que la brecha cada vez mayor entre los ricos y todos los demás está empujando nuestras economías al borde? Considerar la economía como un sistema complejo de ecuaciones diferenciales es en realidad una simplificación demasiado simple. ¿Podemos observar los muchos factores que se alinean (y se alinean en muchos países) para dar a las personas votos y opciones sobre su futuro?

Para COVID-19 y todos los problemas que enfrentamos, ese es el verdadero negocio, el arduo trabajo que no puede esperar a que termine el modelado. ¿Cuáles son las muchas causas que empujarán en la dirección correcta? No necesitamos respuestas definitivas antes de tomar medidas. Una vez que demos esos primeros pasos, ya sea usando máscaras o desmilitarizando a la policía o brindando atención médica universal, se hará más claro lo que funciona, lo que no funciona y cuáles son los próximos pasos. Y podemos descubrir que las soluciones efectivas no son tan difíciles o tan lejanas como parecen.





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