Usar máscaras y otros equipos de protección personal (EPP) pueden retrasar la propagación de COVID-19. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. Recomiendan todos usan algún tipo de cubierta facial en lugares públicos, especialmente donde el desapego social es difícil de mantener. Y profesionales de la salud use coberturas adicionales, como vestidos. Pero todo este equipo de protección tiene un problema importante: las personas aún corren el riesgo de infectarse con el nuevo coronavirus si tocan accidentalmente partes de la sustancia contaminada con partículas virales. Por lo tanto, los investigadores están desarrollando sustancias que pueden inactivar o repeler los coronavirus, lo que idealmente incluye la sustancia que causa COVID-19, y otros patógenos.

Según Chandan Sen, director del Centro de Medicina e Ingeniería Regenerativa de Indiana en la Universidad de Indiana, las personas pueden transferir partículas infecciosas a sus manos si tocan el frente de una máscara durante el uso o si se quitan los abrigos u otro equipo de protección personal. Él y sus colegas han desarrollado una forma de hacer inofensivas esas partículas y otros agentes infecciosos. El equipo está investigando materiales de «ingeniería eléctrica» ​​que de forma inalámbrica «generan campos eléctricos en la superficie de la tela», dice el senador. Esos campos pueden interrumpir el comportamiento de bacterias o virus en el lienzo.

«La belleza de esto [technology] es un diseño inherentemente simple «, dice. El material de poliéster está impreso con puntos alternos de plata y zinc que se asemejan a puntos. Tienen uno o dos milímetros de ancho y un milímetro de separación. Cuando el material electrotécnico está seco, funciona como un tejido normal. Pero cuando se humedece, por ejemplo, con saliva, vapor de una gota tosida u otros fluidos corporales, los iones en el fluido provocan una reacción electroquímica. La plata y el zinc generan un campo eléctrico débil que elimina los patógenos en la superficie.

Los investigadores desarrollaron el material en 2012 junto con la empresa de biotecnología Vomaris Innovations. El año pasado demostraron que la tecnología podría usarse para tratar biopelículas bacterianas en heridas. La Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA, por sus siglas en inglés) está realizando un ensayo clínico para evaluar aún más la efectividad de la sustancia como un apósito para el cuidado de heridas, dice el senador.

En respuesta a la pandemia de COVID-19, el equipo de Sen probó el material existente en otra cepa de coronavirus que causa enfermedad respiratoria porcina y en un tipo de patógeno no relacionado, un lentivirus. «Queríamos saber qué tan ampliamente se puede aplicar este principio», dice. En un estudio publicado en el servidor de preimpresión ChemRxiv en mayo, el equipo de Sen informó que el tejido eléctrico era ambos virus desestabilizados, evitando que infecten las células. Los investigadores también planean enviar los resultados a una revista revisada por pares.

Para estudiar el efecto de la sustancia, colocaron una solución líquida con partículas virales en la sustancia electrotécnica y una sustancia de control de poliéster sin los puntos metálicos. Después de que las gotas se absorbieron por completo y las muestras se detuvieron durante uno a cinco minutos, los investigadores recuperaron partículas virales de ambos tejidos y probaron si aún podían infectar los tipos de células a las que normalmente atacan.

«Los datos presentados aquí muestran que un porcentaje significativo del virus total recuperado fue inactivado», dijo Jeff Karp, profesor de medicina en el Hospital Brigham and Women’s de Boston y co-líder de un grupo respiratorio N95 en Massachusetts General Centro Brigham para la Innovación COVID. Karp, que no participó en el estudio, agrega que los investigadores no probaron todos los virus que pusieron en el lienzo. «De hecho, la mayoría del virus no se encontró en los textiles examinados en este estudio», dice. Sen responde que su equipo se centró en muestrear solo suficientes partículas virales para demostrar que la sustancia no les había permitido infectar células. Los investigadores recuperaron aproximadamente el 44 por ciento de las partículas de las muestras de tejido electro farmacéutico que descansaron durante un minuto. Y extrajeron el 24 por ciento de ellos de las muestras que descansaron durante cinco minutos.

Las propiedades de lucha contra el virus del material no se han probado específicamente para el SARS-CoV-2, el coronavirus que causa COVID-19. Sin embargo, los hallazgos de los investigadores con los dos virus que estudiaron les dieron « la esperanza de que esto pueda aplicarse más ampliamente », dice el senador. Agrega que la fabricación a gran escala del tejido electrotécnico ya es posible y que los costos de producción son relativamente bajos. Los puntos de metal se pueden imprimir directamente en el frente de las máscaras, sugiere. O se puede insertar un tejido electrotécnico entre el frente de una máscara y la cara del usuario.

Si un material PPE inhibidor de virus estuviera ampliamente disponible, podría limitar la propagación del nuevo coronavirus. «Existe una gran necesidad insatisfecha de comprender mejor las formas de transmisión viral que conducen a la transmisión del virus», dice Karp. «A medida que entendemos mejor esto, existe una enorme necesidad inmediata de desarrollar e implementar rápidamente soluciones que puedan reducir la transmisión».

Los puntos metálicos no son el único enfoque posible. Paul Leu, director de un laboratorio de materiales avanzados de la Universidad de Pittsburgh, y sus colegas están desarrollando un recubrimiento textil que repele los fluidos corporales, las proteínas y las bacterias. Eso también repele una cepa de adenovirus que causa enfermedades respiratorias y otra que causa conjuntivitis, como se informa en ACS Materiales aplicados e interfaces en abril. Sin embargo, el equipo de Leu tampoco ha probado el material con el nuevo coronavirus. ‘Lo más importante en las pruebas [the coating on] El SARS-CoV-2 es el nivel de bioseguridad que necesita para probarlo porque es muy peligroso », dice. Aún así, su equipo planea ver qué tan bien los textiles con este recubrimiento repelen otro coronavirus.

Leu dice que el recubrimiento, que sigue siendo repelente incluso después del lavado ultrasónico y el raspado con una maquinilla de afeitar, puede hacer que el EPP sea más seguro para los usuarios. También podría usarse en ropa de cama de hospital, cortinas y sillas de sala de espera, señalan los investigadores en el estudio. Pero Leu señala que el recubrimiento está diseñado para usarse con textiles médicos que ya se consideran reutilizables. Su equipo no lo ha probado en máscaras de un solo uso o N95, pero cree que podría dañarlos. Aún así, dice que el revestimiento podría funcionar bien para las máscaras de tela como las que usan ahora muchas personas entre el público en general.

Al desarrollar materiales que matan o repelen los virus, los investigadores esperan que las máscaras y otros equipos de protección sean más seguros para eliminar y más eficaces contra todos los virus. «Si la persona común tuviera EPP que no propagaría una infección», dice Sen, «creo que es un gran problema».

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