Para los huracanes novatos, no importa que el polvo en la SAL absorba el calor del sol mientras viaja a través del Atlántico, creando aún más estabilidad atmosférica. Aún peor para los huracanes, necesitan un ambiente tranquilo para correr, pero el SAL llega con vientos de 50 millas por hora. «Se inclina y dobla el vórtice del ciclón tropical a medida que subes, y desconecta e interrumpe el ‘motor térmico’ interno de la tormenta, como lo llamamos», dice Miller. «Lo que la tormenta quiere es solo un bonito vórtice alineado verticalmente para que pueda transferir calor y humedad de la superficie hacia arriba y hacia afuera «.

Los modelos de pronóstico pueden predecir dónde puede terminar el polvo en Estados Unidos, tal como lo harían los científicos con un huracán que se acerca. Miller cree que el penacho que actualmente opera en el sur de los EE. UU. Podría llegar a Colorado, aunque en forma disminuida. Eso se debe a la gravedad: a medida que el penacho se abre paso a través del Atlántico, las partículas más grandes se caen primero, llevando a las partículas más pequeñas a tierra.

Las estaciones de muestreo de aire en los Estados Unidos recolectan este material particulado para que los científicos lo estudien. «Lo que solemos ver es que las concentraciones son más altas en el sureste, más hacia Florida», dijo Jenny Hand, investigadora principal del Instituto Cooperativo para la Investigación en la Atmósfera. Y a medida que avanza hacia el norte, las concentraciones disminuirán, al igual que se estabiliza, se difunde y se mueve. Pero vemos esas consecuencias con bastante regularidad en el valle del río Ohio en nuestros datos. «

Entonces, ¿qué significa eso para la salud respiratoria, especialmente ahora que Covid-19 es una enfermedad respiratoria? «Sí, no es bueno», dice Hand. «Especialmente ahora.»

Cuando inhala polvo, viaja profundamente a los pulmones y desencadena una respuesta inmune inflamatoria. Si sus pulmones están sanos, puede manifestarse como una tos leve. «Pero para otras personas con enfermedad pulmonar inflamatoria crónica, como asma o enfisema, esta carga inflamatoria adicional puede convertirlas en problemas respiratorios graves», dijo W. Graham Carlos, de la Facultad de Medicina de la Universidad de Indiana y Eskenazi Health. «Sabemos, por ejemplo, que en muchas partes del mundo afectadas por tormentas de arena y polvo, como el Medio Oriente, estamos viendo más asma y ataques de asma». Recomienda que las personas con problemas respiratorios permanezcan en el interior hasta que termine el penacho. Si tiene que salir, él usa una máscara N95: «Ese tipo de máscara filtra esas partículas finas, lo suficientemente finas como para viajar por el aire a través del Atlántico».

Carlos agrega, los investigadores aún no pueden decir si inhalar el polvo del Sahara puede predisponer a las personas a contraer Covid-19 o empeorar la enfermedad. «Sin embargo, me gustaría advertir que Covid también es una enfermedad inflamatoria en los pulmones, por eso la gente necesita ventiladores y los hospitales están aumentando», dice. «Entonces esto podría empeorar la lesión». En otras palabras, puede tener una afección inflamatoria leve por el penacho de polvo, y si se le suma Covid, podría ser peor. ‘

A medida que el clima se enfría en África desde mediados de agosto, esa diferencia de temperatura entre el desierto y los bosques en el sur se debilitará, causando que el transportador SAL caiga. Las nubes de polvo dejan de rodar por el Atlántico. Entonces todos podemos volver a preocuparnos por Covid-19 y los microplásticos y un Polo Norte en fusión.


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