Esta historia originalmente Apareció en Yale Environment 360 y es parte de la Escritorio climático cooperación.

Jonathan Kusel posee tres camionetas y un camión de 45 pies para remolcar astillas de madera. Él opera un patio de astillas de madera y una planta de biomasa de 35 kilovatios que quema árboles muertos, y dirige un equipo que marca los árboles para los madereros que trabajan en los bosques nacionales. Esa es una tonelada de credenciales de trabajo para un sociólogo de doctorado de la Universidad de Berkeley, conocido por su documentación de cómo el declive de la industria maderera está afectando a las comunidades rurales.

Lo que llevó a Kusel a un problema secundario: cortar árboles pequeños y muertos y quemarlos en calderas de biomasa, es el miedo al fuego. En 2007, el Moonlight Fire de 65,000 acres sopló brasas en su césped cerca de Taylorsville, California, mientras preparaba a su familia para evacuar. En septiembre pasado, el Walker Fire arrasó 54,614 acres justo por encima del valle desde las oficinas del Instituto Sierra para la Comunidad y el Medio Ambiente, la organización de investigación sin fines de lucro Kusel, fundada en 1993. Durante ese período de 12 años, los incendios forestales quemaron 690 millas cuadradas en el norte de Sierra Nevada.

Sequía, un clima cálido y plagas de escarabajos de la corteza También han matado 147 millones de árboles de California desde 2013, la mayoría a lo largo de la columna vertebral de la Sierra que corre hacia el sur desde la casa de Kusel a lo largo del lago Tahoe y el Parque Nacional Yosemite hasta el Paso Tehachapi, a 75 millas al norte de Los Ángeles. Los científicos dicen que estos árboles estarán en llamas en California megafuegos de la próxima ronda, amenazando el rango con fuego tan intenso que en algunos lugares no pueden crear nuevos bosques.

Kusel, de 63 años, se encuentra entre un número creciente de ciudadanos y funcionarios ansiosos por usar esos árboles y su espesa maleza antes de encender incendios forestales a gran escala, contaminar el aire con humo sofocante y liberar grandes cantidades de CO2. Su instituto ha invertido en equipos de tala para suministrar astillas de madera a las plantas comunitarias de biomasa, que queman para producir calor y electricidad. Esta es vegetación de bajo grado que se habría quemado en incendios naturales hace un siglo, antes de que el Servicio Forestal de EE. UU. Comenzara a suprimir el fuego.

Además de adelgazar árboles en bosques superpoblados, dice Kusel, los proyectos de biomasa ayudan a reconstruir las comunidades rurales mediante la creación de empleos, al tiempo que evitan las emisiones masivas de carbono liberadas por los incendios forestales. Solo el fuego de Moonlight arrojó el CO anual2 equivalente a 750,000 autos de gasolina.

«Si no podemos determinar qué hacer con el material de menor valor, no podremos restaurar nuestros bosques», dice Kusel.

Los proyectos de biomasa como el de Kusel son controvertidos, especialmente en el sureste de los EE. UU., Donde los estados se apresuran a convertir los bosques en gránulos para exportarlos a centrales eléctricas en Europa. Ese mercado se abrió después de muchas críticas. Decisión de la Unión Europea categorizar la energía de biomasa como una forma de energía renovable.

Dado que la producción casi se ha duplicado en fábricas desde Virginia hasta Florida, el corte se ha generalizado un gran impacto sobre los ecosistemas forestales del sur, uno de los más diversos del país. Más de 35 millones de hectáreas. bosques naturales se han perdido y reemplazado por 40 millones de hectáreas de plantaciones de pino de un solo cultivo; La extinción de especies locales se duplicó entre 2002 y 2011, según el Alianza Dogwood, una organización ambiental que protege los bosques del sur. La American Lung Association y numerosas organizaciones de salud han culpado a la combustión de biomasa por muchos daño a la saluddesde asma hasta cáncer y ataques cardíacos.

Sin embargo, Kusel y otros afirman que los ecosistemas incendiarios de Occidente cambian fundamentalmente el uso de biomasa. Los proyectos de Kusel utilizan árboles muertos, enfermos y quemados, junto con los árboles de pequeño diámetro que él cree que son bosques abarrotados y contribuyen a los riesgos de incendio. Pero donde Kusel ve beneficios para el ecosistema, los trabajos y el aire más limpio, algunos conservacionistas ven una sobre manada que destruye el hábitat de la vida silvestre, elimina los árboles que almacenan carbono y libera aún más carbono al quemarlos. «Es un doble golpe para el clima», dijo Shaye Wolf, directora de ciencias climáticas del Centro para la Diversidad Biológica.



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