Juejun Hu creció en un pequeño pueblo en la provincia de Fujian en el sur de China y estuvo expuesto a la tecnología a una edad temprana. Su padre, formado como ingeniero mecánico, trabajó primero en ese campo, luego en ingeniería eléctrica y luego en ingeniería civil.

«Me mostró temprano en el campo. Me trajo libros y me contó historias de científicos interesantes y actividades científicas ”, recuerda Hu. Entonces, cuando llegó el momento de ir a la universidad, en China, los estudiantes tienen que elegir su especialidad antes de inscribirse, eligió la ciencia de los materiales, suponiendo que ese campo excediera sus intereses en ciencia e ingeniería. Asistió a esa especialidad en la Universidad de Tsinghua en Beijing.

Nunca se arrepintió de esa decisión. «De hecho, es la elección correcta», dice. «Fue una elección accidental». Continuó su doctorado en ciencia de materiales en el MIT y luego trabajó como profesor asistente en la Universidad de Delaware durante cuatro años y medio antes de unirse a la facultad del MIT. El año pasado, Hu obtuvo una cita como profesor asociado en el departamento de Ciencia e Ingeniería de Materiales del MIT.

Su trabajo en el Instituto se ha centrado en dispositivos ópticos y fotónicos, cuyas aplicaciones incluyen mejorar la comunicación rápida, observar el comportamiento de las moléculas, diseñar mejores sistemas de imágenes médicas y desarrollar innovaciones en electrónica de consumo como pantallas y sensores.

«Quedé fascinado con la luz», dice, recordando cómo comenzó a trabajar en esta área. «Tiene un impacto tan directo en nuestras vidas».

Hu ahora está desarrollando dispositivos para transmitir información a muy alta velocidad, para centros de datos o computadoras potentes. Esto incluye el trabajo en dispositivos llamados diodos ópticos o aisladores ópticos que permiten que la luz pase en una sola dirección, y sistemas para acoplar señales de luz dentro y fuera de chips fotónicos.

Hu se ha centrado recientemente en aplicar métodos de aprendizaje automático para mejorar el rendimiento de los sistemas ópticos. Por ejemplo, ha desarrollado un algoritmo que mejora la sensibilidad de un espectrómetro, un dispositivo para analizar la composición química de los materiales en función de cómo emiten o absorben diferentes frecuencias de luz. El nuevo enfoque hizo posible reducir un dispositivo que normalmente requiere equipos voluminosos y caros al tamaño de un chip de computadora, al mejorar su capacidad de capturar ruido aleatorio y dar una señal limpia.

El espectrómetro miniaturizado permite analizar la composición química de moléculas individuales con algo «pequeño y robusto, reemplazando dispositivos que son grandes, delicados y caros», dice.

Gran parte de su trabajo actualmente implica el uso de metamateriales, que no ocurren en la naturaleza y generalmente se sintetizan como una serie de capas ultrafinas, tan delgadas que interactúan con las longitudes de onda de la luz de nuevas maneras. Esto puede conducir a componentes para imágenes biomédicas, vigilancia de seguridad y sensores de electrónica de consumo, dice Hu. Otro proyecto en el que trabajó fue desarrollar una especie de lente de zoom óptico basada en metamateriales que no usan partes móviles.

Hu también está buscando formas de hacer sistemas fotónicos y fotovoltaicos que sean más flexibles y estirables que rígidos, y hacerlos más livianos y compactos. Esto permitiría instalaciones en lugares que de otro modo no serían prácticos. «Siempre estoy buscando nuevos diseños para comenzar un nuevo paradigma en óptica, [to produce] algo que es más pequeño, más rápido, mejor y más barato «, dice.

Hu dice que el foco de su investigación actual se centra principalmente en materiales amorfos, cuyos átomos están dispuestos al azar en lugar de las celosías ordenadas de las estructuras cristalinas, porque los materiales cristalinos están muy bien estudiados y comprendidos. Pero cuando se trata de materiales amorfos, «nuestro conocimiento es amorfo», dice. «Hay muchos descubrimientos nuevos en el campo».

La esposa de Hu, Di Chen, a quien conoció cuando ambos estaban en China, trabaja en el sector financiero. Tienen hijas gemelas, Selena y Eos, que tienen 1 año, y un hijo de 3 años, Helius. Cualquier tiempo libre que tenga, Hu dice que le gusta hacer cosas con sus hijos.

Al recordar por qué se sintió atraído por el MIT, dijo: «Me encanta esta cultura técnica muy fuerte». En particular, le gusta el fuerte sistema de apoyo del MIT para llevar nuevos desarrollos del laboratorio a la práctica. «Esto es lo que encuentro realmente útil». Cuando surgen nuevas ideas del laboratorio, «me gusta ver que se vuelvan realmente útiles», agrega.



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