Percival Lowell no era el primero en pensar que había descubierto la vida en Marte, pero fue uno de los últimos. A finales de 1800 y principios de 1900, el astrónomo estadounidense publicó una serie de libros. promoviendo su teoría Esas características observables en la superficie del Planeta Rojo fueron obra de una especie inteligente al borde de la extinción. Los objetos de la fascinación de Lowell, y el desprecio de la comunidad astronómica más amplia, fueron los llamados «canales marcianos», que creía que se usaban para desviar el agua de las capas de hielo del planeta.

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La NASA ha estado investigando el robot robótico de Marte desde mediados de la década de 1960, y estas misiones nos han asegurado de que el planeta no sea el hogar de ingenieros alienígenas. (Perdón, Percy.) Pero estas naves espaciales encontraron una gran cantidad de evidencia geológica de que Marte alguna vez tuvo agua superficial líquida, un campo magnético y una atmósfera espesa, que encabezó la lista en términos de condiciones de vida tal como la conocemos. . En otras palabras, todavía existe la posibilidad de que alguna vez existieron formas de vida básicas en la superficie del Planeta Rojo. Y a finales de este mes, la NASA dará el mayor paso para descubrirlo.

El 30 de julio, se espera que la NASA lance su nuevo rover, Perseverance, en un viaje de ida a Marte. El robot geólogo del tamaño de un automóvil pasará su primer año en el planeta perforando muestras de núcleos en busca de signos de vida antigua. (Otra misión de robot a finales de esta década devolverá los monstruos a la Tierra). El rover recogerá al menos 20 tubos de escombros alrededor de su lugar de aterrizaje, el Cráter Jezero, que los científicos creen que fue un delta del río hace casi 4 mil millones de años. Si Marte alguna vez albergara vida, las aguas estancadas del antiguo Delta del Jezero serían el tipo de lugar que esperarías encontrar.

Pero no esperes perseverancia para dragar huesos o conchas marinas: está cazando microbios fosilizados, no moluscos. E incluso encontrar una bacteria intacta sería un sorprendente golpe de suerte. «Eso sería un sueño total», dijo Tanja Bosak, una geobióloga experimental del MIT y miembro del equipo de diez personas que supervisará la selección de muestras del vehículo explorador. En cambio, el explorador busca posibles biofirmas, las huellas moleculares débiles dejadas por los microbios hace miles de millones de años. Si la perseverancia descubre la vida en Marte, será menos como encontrarse con un extraño en el bosque y más como descubrir sus huellas.

A menos que busque otra vida en otros planetas, Bosak estudia la primera vida sola, un proceso que dice es análogo a lo que hará Perseverance en Marte. Para detectar microbios antiguos en la Tierra, los geobiólogos buscan patrones en formaciones rocosas que solo podrían haberse formado por procesos biológicos. Los estromatolitos, por ejemplo, son rocas empapadas con capas de lo que Bosak llama «suciedad orgánica». Estas delgadas capas de algas fosilizadas y otros organismos primitivos forman sedimentos en un claro patrón ondulado que es visible a simple vista.

‘Nunca se ve una sola célula con microbios. Siempre es una comunidad macroscópica ”, dice Bosak. «Las interacciones fundamentales entre la materia orgánica y los minerales deberían ser las mismas en la Tierra y Marte, por lo que utilizaremos cámaras para buscar estos diferentes tipos de formas microbianas».

Sería un gran problema si Perseverance encuentra estromatolitos en Marte, pero no lo suficiente como para demostrar la existencia de microbios alienígenas. El rover también debe encontrar una abundancia de moléculas típicamente asociadas con la vida en el mismo lugar. «Todas las células se metabolizan», dice Bosak. «Absorben moléculas del medio ambiente y escupen algo más». Estos pueden ser elementos básicos como el fósforo y el nitrógeno, o moléculas orgánicas más complejas como el carbonato de calcio. En el mejor de los casos, el rover encontraría rastros fosilizados de lípidos u otras biomoléculas esenciales para los seres vivos. El desafío para la perseverancia será encontrar estas moléculas fosilizadas que se extienden en un pedazo de polvo de Marte.



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