Durante años, los científicos se han esforzado por crear la última prueba de detección del cáncer, una prueba que puede detectar una enfermedad maligna temprano, antes de que las células tumorales se propaguen y cuando los tratamientos son más efectivos. Un nuevo método introducido hoy Comunicaciones de la naturaleza trae a los investigadores un paso más cerca de ese objetivo. El equipo internacional pudo hacer esto mediante un análisis de sangre. diagnóstico de cáncer mucho antes de que aparecieran los síntomas en casi todas las personas evaluadas quien tiene cáncer

«Lo que hemos demostrado es que hasta cuatro años antes de que estas personas ingresen al hospital, ya tienen firmas en la sangre que muestran que tienen cáncer», dice Kun Zhang, bioingeniero de la Universidad de California, San Diego, y coautor del estudio. «Eso nunca se había hecho antes».

Los intentos anteriores de desarrollar análisis de sangre para el cáncer generalmente involucraron a investigadores que recolectaron muestras de sangre de personas que ya habían sido diagnosticadas con la enfermedad. Luego verían si podían detectar con precisión células malignas en esas muestras, generalmente buscando mutaciones genéticas, metilación del ADN (cambios químicos en el ADN) o proteínas sanguíneas específicas. «Lo mejor para probar es si su método es tan bueno para detectar el cáncer como los métodos existentes», dice Zhang. «Nunca se puede probar que es mejor».

Zhang y sus colegas, por otro lado, comenzaron a recolectar muestras de personas antes de tener signos de que tenían cáncer. En 2007, los investigadores comenzaron a reclutar a más de 123,000 personas sanas en Taizhou, China, para someterse a controles de salud anuales, un esfuerzo que requirió la construcción de un almacén especializado para almacenar las más de 1.6 millones de muestras que finalmente recogido. Alrededor de 1,000 participantes desarrollaron cáncer en los próximos 10 años.

Zhang y sus colegas se centraron en desarrollar una prueba para cinco de los cánceres más comunes: cáncer de estómago, esófago, colorrectal, pulmón e hígado. La prueba que desarrollaron, llamada PanSeer, detecta patrones de metilación en los que se agrega un grupo químico al ADN para alterar la actividad genética. Estudios anteriores han demostrado que la metilación anormal puede indicar varios tipos de cáncer, incluidos el cáncer de páncreas y de colon.

La prueba PanSeer funciona aislando el ADN de una muestra de sangre y midiendo la metilación del ADN en 500 ubicaciones identificadas previamente como las que tienen la mayor probabilidad de detectar la presencia de cáncer. Un algoritmo de aprendizaje automático reúne los hallazgos en un solo puntaje que indica la probabilidad de una persona de contraer la enfermedad. Los investigadores analizaron muestras de sangre de 191 participantes que eventualmente desarrollaron cáncer, combinado con el mismo número de individuos sanos compatibles. Pudieron detectar el cáncer hasta cuatro años antes de que aparecieran los síntomas con una precisión de aproximadamente el 90 por ciento y una tasa de falsos positivos del 5 por ciento.

El nuevo estudio «ofrece varios enfoques interesantes en la búsqueda de una prueba de detección de cáncer basada en plasma sanguíneo», dice Colin Pritchard, un patólogo molecular de la Facultad de medicina de la Universidad de Washington, que no participó en el estudio. Sin embargo, será importante que otro equipo de investigación valide de forma independiente los hallazgos en otro grupo de personas antes de que la prueba sea elegible para uso clínico, dice.

Usha Menon, profesor de cáncer ginecológico en el University College de Londres, que tampoco participó en el estudio, señala que el método de Zhang y sus colegas proporciona una prueba inicial sólida y preliminar, un «primer paso esencial» para un producto de detección de cáncer comercial . «Los autores no sugieren que tengan una prueba que pueda usarse clínicamente en esta etapa», dice ella. «Tienen claro que lo que tienen es una demostración preliminar sólida de la detección temprana de múltiples cánceres cuatro años antes del diagnóstico convencional».

Lo más probable es que dicha prueba se enfoque primero en las poblaciones de riesgo, dice Menon. Y requeriría que se diseñara un segundo panel de pruebas para permitir a los médicos determinar el tipo específico de cáncer y descartar falsos positivos.

Zhang cree que dicha característica podría desarrollarse con más trabajo, y está de acuerdo en que se necesitan más estudios. Dados los desafíos de repetir un esfuerzo de esta magnitud, Según él, una colaboración entre el gobierno y la industria idealmente llevaría a cabo la investigación de seguimiento. Una prueba ideal apuntaría a los cánceres más comunes, como el estudio de Zhang, así como a los más mortales. «Hay cánceres donde la detección temprana puede hacer una gran diferencia», dice. Por ejemplo, el cáncer de páncreas es el próximo objetivo en el que Zhang y sus colegas están trabajando.

Si y cuando los análisis de sangre de cáncer estén disponibles, Pritchard advierte que probablemente no podrán detectar todos los cánceres antes de que se vuelvan sintomáticos. «Un cáncer tiene un tiempo de espera muy largo, mientras que el otro es muy corto», dice. «Los cánceres que crecen muy rápido pueden no detectarse incluso si alguien realiza un examen anual, por ejemplo». También es posible que algunos tipos de tumores malignos nunca se detecten mediante análisis de sangre porque no producen una señal medible en el plasma sanguíneo.

«Todavía estamos muy lejos de un análisis de sangre preciso para ‘pan cancer’. Pero no es imposible lograr esto «, dice Pritchard. «Varios esfuerzos importantes están en marcha con alguna promesa para el futuro».



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