La nave espacial japonesa Hayabusa2 está casi en casa. Después de recolectar muestras del asteroide Ryugu el año pasado, la nave espacial está a solo unos meses de regresar a la Tierra. Las muestras contenían material que probablemente se remonta a los albores del sistema solar, hace 4.600 millones de años. Pudieron proporcionar nuevas ideas sobre cómo se originaron los cuerpos celestes e incluso cómo comenzó la vida en la Tierra. Pero a pesar de todo, está el pequeño problema de sacar la preciosa carga de Hayabusa2 del duro vacío del espacio y ponerla a salvo en manos de los científicos.

El 14 de julio, la Agencia Japonesa de Exploración Aeroespacial (JAXA), en asociación con la Agencia Espacial Australiana, anunció la fecha de aterrizaje de las muestras: 6 de diciembre de 2020. El sitio de aterrizaje de JAXA para la misión es un área de 122,000 kilómetros cuadrados en el sur de Australia. conocido tierra adentro como el Complejo de Cordillera de Woomera. «Woomera es un área muy remota», dijo Karl Rodrigues, subdirector interino del Agencia Espacial Australiana. «Lo hace ideal para manejar y aterrizar de manera segura este recipiente y cápsula en particular».

El predecesor de Hayabusa2, Hayabusa, también utilizó el sitio de aterrizaje de Woomera cuando devolvió una cápsula que contenía aproximadamente una millonésima parte de un gramo de polvo del asteroide Itokawa en 2010. Esa misión fue planeada para recoger mucho más, pero fue obstaculizada por múltiples accidentes en el espacio profundo. La distancia de Hayabusa2 desde Itokawa debería ser mayor, hasta un gramo de material. JAXA no está solo en la lucha por devolver muestras: en 2004, la NASA también experimentó algunos problemas con su cápsula de captura de partículas solares Genesis, que golpeó en el desierto de Utah después de que un paracaídas no se desplegó. La cápsula Stardust de la agencia espacial estadounidense, que transportaba muestras de la cola del cometa Wild 2, funcionó mejor cuando aterrizó de forma segura en 2006.

Hayabusa2, similar en diseño a su predecesor, se lanzó en 2014 y llegó a Ryugu en junio de 2018. Descendió a la superficie del asteroide en febrero de 2019 y disparó un pequeño proyectil al suelo y con suerte recoger material en un contenedor (no hay forma de asegurarse de que la maniobra fue exitosa hasta que la cápsula regresó a la Tierra). En abril de 2019, la nave espacial disparó un impactador al Ryugu desde la distancia, formando un pequeño cráter. Luego descendió nuevamente en julio de 2019 para recolectar material expulsado del impacto. En noviembre pasado, Hayabuse2 finalmente dejó su órbita alrededor del asteroide y comenzó su viaje de un año a casa.

Cuando Hayabusa2 vuela más allá de la Tierra en diciembre, soltará la cápsula del monstruo, que debe soportar un ardiente regreso a nuestra atmósfera antes de lanzarse en paracaídas al suelo. La nave espacial vuelve al espacio en una misión extendida para uno de los dos posibles asteroides adicionales. En el terreno, un equipo de aproximadamente 10 científicos de JAXA, pocos suficientes para no verse obstaculizados en los esfuerzos de recuperación por las limitaciones del coronavirus, está esperando que llegue la cápsula. Confiarán en la radiobaliza y el reconocimiento basado en drones para localizar el sitio de aterrizaje preciso. El objetivo de los científicos es encontrar la cápsula dentro de las 100 horas posteriores al aterrizaje. «Probablemente podamos encontrarlo más rápido», dijo Satoru Nakazawa, subdirector del equipo Hayabusa2. Por ejemplo, la cápsula de Hayabusa se encontró dentro de las 24 horas. «Pero puede tomar más tiempo en caso de problemas», dice.

Una vez que se encuentra la cápsula, se la lleva a un edificio cercano en Woomera, la Instalación de Vista Rápida. La mayoría de los estudios de las muestras se realizarán en Japón, en el Centro de Curación de Muestras Extraterrestres (ESCuC) en la ciudad de Sagamihara, cerca de Tokio. Pero se realizará un análisis preliminar en Australia. Mirando a través de un pequeño agujero en los dos contenedores de muestras de la cápsula, uno de cada sitio de aterrizaje en el asteroide, los miembros del equipo primero confirmarán que en realidad hay algunas muestras para estudiar. Luego transferirán los gases volátiles, como el vapor de agua, fuera de los contenedores para garantizar que estos componentes más delicados de las muestras no se echen a perder por la exposición a la atmósfera de la Tierra. «Sin abrir el contenedor, podemos eliminar cualquier volátil liberado en él», dijo Shogo Tachibana, quien dirige el equipo de análisis de muestras de Hayabusa2. «Colocaremos esos volátiles en tanques de gas y haremos un análisis rápido».

Después de este análisis inicial, aproximadamente un día después de que la cápsula regrese a la Tierra, JAXA enviará las muestras a ESCuC. Allí, en una sala limpia, los portadores de cápsulas se abren por primera vez. Algunas de las muestras se guardan de inmediato y se almacenan para que las futuras generaciones las estudien, idealmente con equipos más avanzados que los disponibles en la actualidad. (Algo similar se hizo con muestras lunares del programa Apollo, que todavía están solas abierto gradualmente.) El resto se transfiere a una cámara llena de gas nitrógeno puro e inerte. «Todas las muestras son tratadas, fotografiadas, pesadas y [we’ll make] observaciones espectroscópicas no destructivas, listas para su posterior análisis «, dice Tachibana.

Los científicos de JAXA tienen aproximadamente un año para realizar estudios iniciales de las muestras (los primeros resultados de la misión sugieren que Ryugu, aunque está compuesto de material antiguo, puede haberse formado solo en su forma actual) Hace 10 millones de años) Después de este trabajo, algunas de las muestras recuperadas pueden enviarse a socios internacionales para una mayor investigación, dependiendo de la cantidad de material disponible para distribuir. Es probable que ese proceso implique un acuerdo para un intercambio con la propia misión de la NASA para recuperar especímenes de asteroides, llamado OSIRIS-REx, que regresará a la Tierra desde el asteroide Bennu en 2023. «Medio por ciento [our] la muestra se envía a Japón a cambio de muestras Hayabusa2 «, dijo Jason Dworkin del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, que es un científico del proyecto para OSIRIS-REx.

Hayabusa2, sin embargo, obtiene el primer turno en el centro de atención. Y si todo va según lo planeado, puede echar un vistazo fascinante al sistema solar temprano, y posiblemente incluso a nuestros propios comienzos aquí en la Tierra. Los científicos buscarán en sus muestras signos de minerales hidratados, materia orgánica y otros componentes básicos de la biología. «Estamos fundamentalmente muy interesados ​​en los orígenes de la vida», dijo el científico planetario Rhian Jones de la Universidad de Manchester en Inglaterra, que espera estudiar algunos de los recuerdos originales de Hayabusa2. «Recuperar muestras de un asteroide como este es una parte muy importante de eso».





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