Por primera vez, los científicos han logrado capturar imágenes de múltiples planetas que orbitan alrededor de otra estrella similar al sol. Pero a pesar de la semejanza de su anfitrión estelar con el nuestro, las instantáneas de este sistema planetario muestran que no es un lugar como el hogar.

Llamada TYC 8998-760-1 y a unos 300 años luz de la Tierra en la constelación de Musca, la estrella es similar en masa al Sol. Sin embargo, los dos planetas conocidos son claramente extraterrestres: sus estrellas orbitan alrededor de 160 y 320 veces la distancia entre la Tierra y el sol, respectivamente (abarca aproximadamente cuatro y ocho veces más que la separación de Plutón de nuestro sol). Ambos mundos son súper grandes en comparación con todo en nuestro sistema solar. El planeta exterior es aproximadamente seis veces más pesado que Júpiter, y el planeta interior señala la escala a 14 veces la masa de Júpiter. Cada uno de los mundos aparece como un pequeño punto alrededor de la estrella en las imágenes producidas por el instrumento de investigación de alto contraste Spectro-Polarimetric Exoplanet, o SPHERE, que opera en el Very Large Telescope en el Observatorio Europeo Austral en el norte de Chile. Los hallazgos se detallan en un estudio publicado el 22 de julio en el Cartas Astrofísicas.

«Lo fascinante de este trabajo es que [it] continúa contribuyendo a la gran diversidad de sistemas y planetas que orbitan todo tipo de estrellas «, dijo Rebecca Oppenheimer, astrofísica del Museo Americano de Historia Natural de la ciudad de Nueva York, que no participó en el estudio. «No hay una ‘arquitectura’ para un sistema planetario».

El nuevo estudio solo marca la tercera vez que los científicos logran capturar, o ‘imagen directa’, múltiples mundos que giran en torno a una estrella. Pero esos sistemas previamente observados estaban alrededor de estrellas mucho más pesadas o más brillantes que el Sol, lo que las hacía menos comparables a nuestro Sistema Solar. La imagen directa sigue siendo una rareza en el estudio de mundos fuera de nuestro vecindario planetario. La gran mayoría de los exoplanetas en los catálogos de astrónomos se conocen solo por medios más indirectos: traicionan su presencia y las propiedades más básicas (masa, tamaño y órbita) al tirar o marcar periódicamente sus estrellas anfitrionas, vistas desde la tierra. La imagen directa de los exoplanetas es importante, dice el líder del estudio Alexander Bohn, astrofísico de la Universidad de Leiden en los Países Bajos, porque «al recibir luz de los planetas, podemos caracterizar mejor la atmósfera y la abundancia elemental de la atmósfera y su composición». Esa información, a su vez, permite a los investigadores hacer conjeturas más informadas sobre cuáles podrían ser las condiciones ambientales de un mundo extraño, y si, como la Tierra, podría albergar vida.

Sin embargo, nadie considera la vida en ninguno de los dos mundos recién imaginados. Además de ser gigantes gaseosos hinchados en órbitas heladas sin superficies significativas en las que puedan vivir los organismos, ellos y su estrella son mucho más jóvenes que nuestro sol y los planetas que lo rodean. «El sistema en sí tiene 17 millones de años [old]Dice Bohn. «Y nuestro sistema solar tiene 4.500 millones de años [old]. Incluso si tuvieran condiciones habitables, el estado relativamente recién nacido de cada mundo no proporcionaría mucho tiempo para que la biología emerja de los caprichos de la química. Y aunque sus planetas, debido a su tamaño y juventud, son malos candidatos para la vida tal como la conocemos, estas propiedades son exactamente la razón por la cual los astrónomos pueden verlos actualmente, debido al poderoso brillo infrarrojo que emiten como energía sobrante de su formación. Los mundos más pequeños, más antiguos y más indulgentes más cercanos a sus estrellas permanecen fuera del alcance de las imágenes planetarias de hoy. Pero eventualmente podrían ser revelados por instrumentos más poderosos en telescopios gigantes. Tres telescopios extremadamente grandes (ELT), observatorios terrestres con espejos del orden de 30 metros, ya se están acercando a sus etapas finales de desarrollo. Y los astrónomos son presionar fuertemente para la NASA u otras agencias espaciales para lanzar telescopios espaciales planetarios aún más ambiciosos en las próximas décadas.

Pero aún así: ‘todavía estamos muy lejos tomar fotos de planetas en la tierra«Dice Bruce Macintosh, astrofísico de la Universidad de Stanford e investigador principal de Gemini Planet Imager, otro instrumento que, junto con SPHERE, El estado del arte en hacer fotos exoplanetarias. «Con la tecnología actual, podemos ver un planeta aproximadamente un millón de veces más débil que la estrella». Esto es increíble. Pero incluso Júpiter, el mundo más grande de nuestro sistema solar, es mil millones de veces más débil que el sol. ‘

Ya sea que un planeta objetivo al lado de una estrella brillante sea una esfera gaseosa gigante o una roca más parecida a la Tierra, dice Bohn, observando que es como mirar ‘una luciérnaga al lado de un faro, que puede estar a pocos metros de distancia. Quieres ver esta pequeña luciérnaga y estás a 500 kilómetros de distancia. Este es en realidad el desafío que enfrentamos. «Para recolectar la luz extremadamente tenue de un mundo en comparación con su estrella, la ESFERA y la mayoría de los demás instrumentos de imágenes planetarias, se utiliza un dispositivo llamado coronógrafo, que bloquea casi toda la luz de la estrella, causando el resplandor de la» faro «se atenúa efectivamente, que se pueden ver» luciérnagas «planetarias cercanas.

Además de los detalles más matizados de un mundo en particular, tales imágenes pueden revelar otros milagros y evocar nuevos misterios importantes que van al corazón de la comprensión naciente de los teóricos de exactamente cómo surgen y evolucionan los sistemas planetarios. En el nuevo sistema de imágenes, «ambos planetas se formaron alrededor de la misma estrella y tienen la misma edad, pero uno tiene el doble del tamaño del otro», dijo Macintosh, que no participó en el estudio. ‘Comparar sus propiedades nos ayudarán a ver cómo las masas de planetas influyen en su evolución. Agrega además que las imágenes posteriores del sistema podrían revelar más sobre las órbitas de los planetas, e incluso la presencia de mundos nunca antes vistos. «¿Están alineados de la misma manera que las órbitas planetarias de nuestro sistema solar? ¿Son redondos? Macintosh pregunta. Al aprender las respuestas a tales preguntas, se podría mostrar si estos planetas se forman de la misma manera que los mundos alrededor de nuestro sol o mediante otro proceso, dando así una nueva pista sobre si los planetas y sistemas como el nuestro son comunes o raros. ser – estar.



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