Cortadores de carne robot vienen para algunos de los 39 millones de pollos procesados ​​semanalmente por Tyson Foods. Los fabricantes de robots tienen el desafío de hacer que la IA sea más poderosa. (Foto de Dave Sandoval en Unsplash)

Por John P. Desmond, Editor de Tendencias AI

La pandemia es una excusa para muchas cosas. Si alguna vez hubo un momento para reponer (o desafortunadamente reemplazar) a los trabajadores en las plantas de procesamiento de carne en los Estados Unidos, este podría ser el momento. Pero si los robots son lo suficientemente inteligentes es una pregunta de al menos un profesor.

El coronavirus ha acelerado un movimiento para hacer que los robots trabajen más en las plantas de corte de carne. En abril y mayo, más de 17.300 procesadores de carne y aves de corral en 29 estados se infectaron y 91 murieron, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) de EE. UU., Como se citó recientemente en El periodico de Wall Street. Como resultado, la producción estadounidense de carne de res y cerdo se redujo en más de un tercio en abril.

El trabajo es peligroso para las personas, ya que utiliza cuchillos y sierras para trabajar en cadáveres que corren a lo largo de las líneas de producción, por un salario promedio de $ 16 por hora, según la Oficina de Estadísticas Laborales. Los empacadores de carne han invertido para hacer que los trabajadores estén más seguros, con equipos de protección y particiones en el lugar de trabajo, y muchos han aumentado los salarios para que los trabajadores se queden.

Una solución a largo plazo para los empacadores de carne es traer los robots. En una antigua tienda de mantenimiento de camiones cerca de la sede de Tyson Foods en Springdale, Arkansas, los ingenieros y científicos de la compañía están presionando por la robótica.

El equipo de Tyson está trabajando en un sistema de deshuesado automatizado para procesar semanalmente algunos de los 39 millones de pollos procesados ​​por Tyson. Tyson tiene aproximadamente 122,000 empleados para procesar el 20% del pollo, carne de res y cerdo producidos en los Estados Unidos. El Tyson Manufacturing Automation Center abrió sus puertas en agosto de 2019, como parte de los $ 500 millones invertidos en tecnología y automatización en los últimos tres años. Es probable que la pandemia acelere el ritmo, dijo el CEO de Tyson, Noel White.

Es probable que toda la industria del envasado de carne acelere la automatización. «Todo el mundo lo está pensando y aumentará», dijo Decker Walker, director de Boston Consulting Group (BCG), que trabaja con empacadores de carne.

Los trabajadores están muy juntos. Según BCG, los trabajadores por metro cuadrado en empaques de carne son tres veces el promedio de la producción estadounidense. Esto se debe a que la industria no ha podido automatizarse mejor debido a la complejidad de la tarea. Los humanos son más capaces de cortar cadáveres de animales que difieren en tamaño y forma. Un corte más fino, como el recorte de grasa, permanece en manos de los trabajadores humanos y es fundamental para obtener ganancias.

Por ejemplo, un hueso de lomo experimentado puede cortar un trozo de filete mignon sin dejar demasiados trozos en el hueso, que se convierten en productos de menor valor utilizados en hamburguesas o comida para perros, dijo Mark Lauritsen, vicepresidente internacional de United Food and Commercial Workers International Union, que representa a muchos empacadores de carne.

Mark Lauritsen, Vicepresidente Internacional, Unión Internacional de Trabajadores Comerciales y de Alimentos

«La mano de obra sigue siendo más barata y la gente puede hacer esas tareas especializadas mucho mejor que las máquinas», dijo.

Debido a un mercado laboral apretado, los empacadores de carne han comenzado a invertir en automatización; La pandemia solo acelera la tendencia. Pero al aprender a reconocer las máquinas y adaptarlas rápidamente al color y la forma de la carne, el procesamiento de carne para robots se vuelve más difícil que ensamblar automóviles a partir de piezas uniformes. En las fábricas de carne, «nuestras piezas son infinitamente variables», dijo Marty Linn, ex ingeniero jefe de robótica de General Motors, quien se unió a Tyson el año pasado para ayudar a dirigir sus esfuerzos de automatización.

El profesor de Texas A&M escéptico de que los robots puedan aprender las habilidades necesarias

Un profesor de la Universidad Texas A&M es escéptico sobre el potencial de la automatización de robots en las plantas de procesamiento de carne.

«Se necesita casi demasiada inteligencia artificial para que el robot descubra cómo el próximo animal difiere del último animal y cree todos los millones de repeticiones que un humano hace casi intuitivo sin pensar realmente en ello», dijo Ty Lawrence, un profesor de ciencias de animales y carne en la Universidad West Texas A&M, en un informe reciente en Campo marrón. «Se necesitan una gran cantidad de sensores fotográficos y / o de movimiento, porque cada animal es completamente único».

Marty Linn, director del Tyson Manufacturing Automation Center

Prefiere mantener la salud de los empleados para que puedan seguir trabajando. «Mientras los procesadores de carne puedan recoger la mayor cantidad de sábados posible, pueden reducir la acumulación de ganado que tenemos ahora», dijo el profesor Lawrence.

Para las empresas que ya han invertido en robots, la pandemia garantiza que trabajen para ampliar sus posibilidades.

Cuando el virus se propagó por Japón en marzo, los trabajadores en un almacén en Sugito que procesaban productos para el cuidado personal se vieron abrumados por un aumento en la demanda de máscaras, guantes, jugo y desinfectante para manos. La compañía que opera el centro, Paltac, introdujo protección para los trabajadores, como máscaras, controles de temperatura y descontaminación frecuente. Ahora la compañía planea contratar más robots también, según una cuenta Cableado.

«Necesitamos considerar una mayor automatización y un mayor uso de la robótica para mantener a las personas separadas», dijo Shohei Matsumoto, subdirector general del departamento de I + D de la compañía. «Es menos probable que las personas toquen los artículos».

Paltac usa robots de una compañía estadounidense, RightHandRobotics (RHR) de Somerville, Massachusetts, para recoger artículos de contenedores y ensamblar pedidos. Ahora, la compañía está buscando actualizaciones de software que permitan a los robots reconocer y agarrar nuevos objetos, o recuperar elementos de nuevos tipos de contenedores, dijo Matsumoto.

Los avances recientes en IA significan que los robots pueden realizar tareas que requieren una mayor destreza manual. RHR surgió de un equipo de investigadores del Harvard Biorobotics Lab, el Yale Grab Lab y la investigación del MIT en sistemas de agarre, sensores inteligentes de hardware, visión por computadora y aprendizaje automático de Apple. La compañía planea traer los últimos avances tecnológicos del laboratorio a la industria del almacenamiento, con la idea de transformar la cadena de suministro.

Leer en los artículos fuente El periodico de Wall Street, Campo marrón y en Cableado.



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